Un paseo por el cielo


  


Ismael Pérez Fernández.

 
Si hay una época propicia para disfrutar del firmamentoesa es el verano. Las temperaturas son agradables, la climatología suele acompañar y además la Tierra por la noche queda orientada hacia el centro de la galaxia lo cual permite disfrutar de un cielo más vistoso que el deinvierno y como normalmente se está de vacaciones no hay problema en trasnochar si es necesario. A continuación les propongo que salgan a observar para disfrutar de dos acontecimientos astronómicosque se van a dar este mes de agosto.
El primero de ellos es la conocida lluvia de estrellas que responde al nombre de Perseidas. ¿Pero que son las estrellas fugaces? En astronomía se utiliza el nombre de meteoros para designar a las estrellas fugaces. Los meteoros proceden del espacio interestelar donde se encuentran dispersos en nubes de polvo.Ahora hay que hacer una distinción entre meteoroides, meteoros y meteoritos. Las partículas de polvo que forman las nubes antes mencionadas reciben el nombre meteoroides, si estos entran en contacto con la atmósfera terrestre los denominamos meteoros y si consiguen llegar hasta la superficie de la Tierra es cuando hablamos de meteoritos. Así pues, si explicamos como se forman los meteoroides habremos explicado la procedencia de las famosas lluvias de estrellas. Los meteoroides pueden originarse de dos formas distintas, por colisión entre asteroides y producidos por cometas.

Colisión entre asteroides: a veces dos asteroides chocan y como consecuencia son destruidos. Quedando en su lugar una nube de polvo formado por partículas. El tamaño de estas puede ir de unos kilómetros a unos micrómetros. La nube resultante queda orbitando alrededor del Sol. Debido a la interacción gravitatoria con otros cuerpos y a la presión de la radiación solar la nube se va expandiendo, de este modoocupa un área mayor con el paso del tiempo.

Origen cometario: los cometas están formados en su mayoría por hielo, gases congelados y diversas partículas de polvo. A medida que el cometa se va acercando al Sol a lo largo de su órbita los gases congelados se subliman, es decir pasan directamente del estado sólido al estado gaseoso. De este modo el cometa deja tras de sí nubes de gas y polvo. Ya que las partículas de polvo que estaban atrapadas en los gases helados son liberadas cuando estos se subliman.

Cuando la Tierra atraviesa una de estas nubes independientemente de cómo se hayan formado las partículas de polvo entran en la atmósfera con una velocidad comprendida entrelos 10 y 70 kilómetros por segundo. Las partículas se calientan debido al fuerte rozamiento con la atmósfera al que se ven sometidas. Dicho calentamiento llega a ser tan alto que hace brillar a los meteoroides y es cuando nosotros los vemos como puntos de luz que se desplazan por el cielo. Es decir estamos viendo una estrella fugaz o meteoro.

En la siguiente tabla se recogen algunas de las principales lluvias de meteoros junto con las fechas en las que pueden observarse, así como el cometa al que son debidas:
 
 
 

Lluvia

Fechas

Cometa asociado

Líridas
10-20 abril
Thatcher
hAcuáridas
1- 8 junio
Halley
bTáuridas
24 junio- 6 julio
Encke
Perseidas
25 julio – 17 agosto
Swift-Tuttle
Dracónidas
9 –10 octubre
Giacobini-Zinner
Oriónidas
18-26 octubre
Halley
Andromédidas
2 – 22 noviembre
Biela
Leónidas
14-21 noviembre
Tempel-Tuttle
Úsidas
17-24diciembre
Tuttle

 

El segundo acontecimiento es especial ya que no se volverá a dar a lo largo de nuestras vidas. El próximo 28 de agosto nuestro vecino planetario Marte se encontrará muy próximo a nosotros, de hecho la última vez que estuvo a una distancia similar aunque algo mayor fue en 1924, en aquel año llegó a estar a “tan solo” 55780000 Km y en esta ocasión se aproximará hasta 55760000 Km. La próxima vez que ambos planetas vuelvan a estar tan próximos no ocurrirá hasta el 2208. 

¿Por qué sucede esto? Marte está en oposición, es decir en el lado opuesto al Sol para un observador situado en la Tierra una vez al año. Aunque la oposición es un acontecimiento que sucede cada pocos años no siempre la distancia entre ambos planetas es la menor posible. Para que la distancia que separa a ambos planetas sea mínima, la Tierra debe estar en su afelio, esto es el punto más alejado respecto del Sol y Marte debe estar en su perihelio o lo que es lo mismo el punto más cercano respecto al Sol. Como las órbitas de los planetas son elipses esto produce que dos oposiciones distintas difieran en la distancia que separa a ambos planetas, podemos observar un ejemplo de ello en el siguiente dibujo esquemático del sistema Sol-Tierra-Marte:


Ahora guiándonos por el esquema anterior podemos deducir cada cuanto tiempo se produce una oposición. En el esquema las excentricidades y tamaños de las órbitas no están a escala, no obstante esto no influye en el razonamiento que vamos a seguir para deducir la expresión que nos permitirá realizar el cálculo antes mencionado.

Bien; lo primero que tenemos que saber es que cuanto más cerca está un planeta del Sol más rápido gira a su alrededor, siendo esto así y partiendo de la posición (1) la Tierra dará una vuelta entera antes de que Marte alcance la posición (2), por lo que habrá recorrido 360 grados y estará de nuevo en la posición (1), para llegar a (2) la Tierra tendrá que recorrer el ángulo representado por la letra A en el esquema, el cual podemos ponerlo como el producto de la velocidad angular de la Tierra (Wt) y el tiempo (T) que tarda en llegar a él, por lo que el ángulo total recorrido por la Tierra entre dos oposiciones será: 360 + Wt * T. El ángulo recorrido por Marte entre dos oposiciones podemos expresarlo como el producto entre su velocidad angular (Wm) y el tiempo que tarda en recorrerlo (T) es decir Wm * T. Para que se produzca una oposición ambos términos deberán ser iguales, así que si igualamos obtenemos la expresión buscada:
 

 

Wm * T = 360 + Wt * T


 
 

El cálculo de las velocidades angulares es muy sencillo, consiste en dividir los grados que tiene una vuelta alrededor del Sol entre el tiempo que tarda en dar dicha vuelta (año sidéreo) para el caso de la Tierra será:

 


Wt = 360/ 365,25 


Les dejo a ustedes que busquen cuanto dura el año sidéreo de Marte. Lo podrán encontrar en cualquier enciclopedia o en algunas de las múltiples direcciones de Internet dedicadas a la astronomía. Con esto solo les queda despejar T y tendrán el tiempo que tardará en producirse una nueva oposición. Solo tienen que sumárselo a la fecha en la que se produce la oposición este año, es decir 28 de agosto del 2003 y listo, acaban de predecir la fecha de la próxima oposición, ¿a que es fácil?

 

Si deciden salir a ver Marte, lo mejor es ir con alguien que tenga un telescopio y así poder vislumbrar algunos de los detalles de su superficie. Si no conocen a nadie vayan de todas formas, no siempre Marte va tener el mismo brillo y tamaño aparente que Júpiter. Y no se preocupen, seguro que lo distinguen con facilidad, solo tienen que fijarse en que no parpadea y que tiene un tono rojizo. Así que les aconsejo que vayan lejos de centros urbanos, túmbense en el suelo y disfruten del brillo de Marte, de las varias estrellas fugaces que pueden verse en cualquier noche de este mes y de las aproximadamente 6000 estrellas que pueden verse a simple vista. Solo me queda desearles que tengan cielos despejados.
 

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